Au début de 2019, Internet était rempli d'informations sur Chris Pratt et sa fiancée, Katherine Schwarzenegger, emménageant ensemble. Les médias ont cité la foi chrétienne évangélique du couple comme la raison pour laquelle ils n'ont pas cohabité jusqu'à ce qu'ils soient fiancés. Rares sont ceux qui ont suggéré qu'il y avait une contradiction entre la cohabitation de Pratt et son statut de « chrétien dévot », un « évangélique folklorique et populaire » qui exhortait à « vivre hardiment dans la foi ».

Cela peut sembler étrange à ceux qui reconnaissent que les Écritures interdisent toute activité sexuelle en dehors du mariage. Mais le choix que Pratt et Schwarzenegger ont fait n'est pas limité à Hollywood - c'est la nouvelle norme parmi les jeunes évangéliques professants à travers l'Amérique.

En parlant à un grand rassemblement de pasteurs évangéliques fin 2019 en Pennsylvanie, j'ai demandé combien d'entre eux faisaient régulièrement face à la cohabitation dans leurs églises. La plupart ont levé la main. L'un d'eux m'a dit qu'il avait arrêté d'organiser des mariages parce que beaucoup de ses fiancés cohabitaient et se sont mis en colère quand il s'est adressé à lui. Un autre a subi de vives critiques de la part des membres de l'église lorsqu'il a licencié un employé de l'église qui refusait de quitter un accord de cohabitation.

Ce que j'ai vu pendant des années dans de grandes enquêtes nationales et appris lors d'entretiens avec un éventail de pasteurs en 2019 correspond à ces anecdotes: les évangéliques, en particulier les moins de 40 ans, considèrent de plus en plus la cohabitation comme moralement acceptable. La plupart des jeunes évangéliques s'y sont engagés ou s'attendent à le faire.

En termes simples, vivre ensemble est beaucoup plus courant et accepté que les chrétiens ne le pensent. Les pasteurs américains se demandent comment gérer les politiques de mariage et les conseils prénuptiaux parmi les fidèles qui cohabitent. Mais une chose est certaine: si l'Église veut préserver et protéger le mariage , quelque chose dans son approche doit changer.

Une habitude de cohabiter

Les évangéliques sont beaucoup moins susceptibles que les Américains dans l'ensemble d'approuver la cohabitation. Pourtant, une enquête de Pew Research en 2019 a révélé que 58% des évangéliques blancs et 70% des protestants noirs pensent que la cohabitation est acceptable si un couple envisage de se marier. Les plus jeunes Américains sont beaucoup plus libéraux en matière de cohabitation, moins de 10% la trouvant moralement problématique.

Cette différence d'âge est également claire chez les évangéliques. En 2012, seuls 4 évangéliques sur 10 âgés de 18 à 29 ans ont déclaré à l'Enquête sociale générale qu'ils n'étaient pas d'accord avec l'énoncé: «C'est bien pour un couple de vivre ensemble sans avoir l'intention de se marier.»

L'idée d'attendre le mariage apparaît comme encore plus désuète dans d'autres études. La plus récente enquête nationale sur la croissance familiale, réalisée par les Centers for Disease Control and Prevention et achevée en 2019, a révélé que 43% des protestants évangéliques âgés de 15 à 22 ans ont déclaré qu'ils cohabiteraient certainement ou probablement à l'avenir.

Seulement 24 pour cent ont dit qu'ils ne le feraient certainement pas. Plus des deux tiers des personnes âgées de 29 à 49 ans avaient cohabité au moins une fois. Et 53 pour cent des protestants évangéliques actuellement dans leur premier mariage ont cohabité les uns avec les autres avant d'être légalement mariés.

Les évangéliques, en particulier ceux de moins de 40 ans, considèrent de plus en plus la cohabitation comme moralement acceptable. La plupart des jeunes évangéliques s'y sont engagés ou s'attendent à le faire.

La pandémie de coronavirus semble également augmenter la cohabitation, selon le Population Research Institute . Comme plus de couples que jamais sont susceptibles de retarder le mariage, beaucoup choisissent d'emménager ensemble plutôt que d'être physiquement séparés sous la force des restrictions du COVID-19. Il n'y a aucune raison de croire que ces pressions n'affectent pas les célibataires évangéliques.

Bill Henry est recteur associé principal de l'église anglicane St. Stephen, une congrégation assez aisée de Sewickley, en Pennsylvanie. Il a conseillé au moins 75 couples fiancés, dont beaucoup «choisissent de vivre ensemble et / ou de dormir ensemble avant de se marier et ne savent pas qu'ils pèchent ou choisissent d'ignorer le fait», a-t-il déclaré.

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Henry a estimé qu'environ la moitié des adolescents et des jeunes adultes de son église sont à l'aise avec la cohabitation et que plus d'un tiers des adultes plus âgés y assistent.

Les expériences des pasteurs face à la cohabitation varient en fonction de la taille et de l'emplacement de leurs églises, de la rigueur de l'adhésion et des conditions de mariage de leur église, et du degré auquel ils organisent des mariages et des conseils prénuptiaux pour les non-membres. Mais tous les pasteurs que j'ai interviewés sur le sujet conviennent que la cohabitation s'est normalisée parmi les évangéliques.

Au cours de ses 20 années de ministère, Rich Herbster du mont. Pleasant Church, une congrégation à l'extérieur de Pittsburgh dans l'Église évangélique presbytérienne, a été témoin de ce que les spécialistes des sciences sociales considèrent depuis longtemps comme des tendances parallèles: l'explosion de la cohabitation et le déclin du mariage.

«À une époque où notre congrégation a plus que doublé de taille, je ne reçois qu'un quart des demandes de mariage», a déclaré Herbster. «Nos milléniaux ne se marient tout simplement pas au même rythme qu'il y a une génération.»

Il y a une raison d'espérer. L'habitude de cohabiter est moins aiguë chez ceux qui sont théologiquement conservateurs et vont à l'église chaque semaine. Même avec des attitudes culturelles changeantes, les études montrent que les évangéliques qui vont régulièrement à l'église ou qui considèrent leur foi comme très importante pour leur vie quotidienne sont beaucoup moins susceptibles de planifier une cohabitation ou de le faire réellement. La présence à l'église et l'engagement personnel dans la foi font une énorme différence.

Nate Devlin, pasteur principal de l'église presbytérienne de Beverly Heights près de Pittsburgh, note que ceux qui ont grandi dans son église et s'y marient ne vivent généralement pas ensemble. "Cependant", a-t-il dit, "les amis et les parents éloignés de ceux de la congrégation et ceux qui sont vaguement associés à l'église et qui demandent à être mariés à Beverly Heights cohabitent plus souvent avant le mariage.

Mais même parmi les évangéliques qui croient que la cohabitation est mauvaise, peu peuvent expliquer pourquoi. Gerald Dodds, pasteur de l'église évangélique presbytérienne Bethel à Enon Valley, en Pennsylvanie, pense que la majorité des adolescents de sa congrégation rurale ne seraient pas en mesure d'expliquer à partir des Écritures pourquoi vivre ensemble avant le mariage est mal, malgré son enseignement biblique clair et conservateur. «Cela ne semble tout simplement pas passer parfois», dit-il.

Nichole Schreiber, pasteur principal de la Première Assemblée de Dieu d'Érié, a conseillé quatre couples évangéliques au cours de la seule année écoulée qui étaient fiancés et cohabitaient. Beaucoup ne voient plus la cohabitation comme étant en contradiction avec leur foi, ce qui, selon elle, est dû à un «manque de compréhension» des raisons pour lesquelles c'est une mauvaise décision à la lumière des principes bibliques.

Robert Hall a récemment pris sa retraite en tant que co-pasteur du Bronx Household of Faith, une petite église congrégationaliste conservatrice de New York. Il a dit que si peu de jeunes de l'église rompraient publiquement avec sa position traditionnelle sur le sexe dans les limites du mariage, ceux qui se sentent différemment choisissent simplement de ne pas devenir membres. Dans le South Bronx, la cohabitation a longtemps été la norme, et les croyances libérales à son sujet surgissent régulièrement dans la sensibilisation de l'église.

Le nouveau pasteur de l'église, Jordan Roberts, a grandi dans une congrégation très soudée. «Je dirais que la cohabitation entre les jeunes adultes participant activement à la vie de l'église a été soit nulle, soit très silencieuse», a-t-il dit. Pourtant, pour ses pairs qui ont grandi dans l'église et ont rompu avec elle, la cohabitation est assez courante, en particulier lorsqu'il s'agit d'élever des enfants.

 

Jay Slocum a exercé son ministère dans des églises épiscopaliennes et anglicanes au cours des 20 dernières années, plus récemment à l'église anglicane Jonah's Call de Pittsburgh, mais aussi dans le nord de la Virginie. Chez les adolescents et les jeunes adultes, il a observé que la majorité des nouveaux chrétiens et des chrétiens «culturels» - ceux qui, selon lui, ont été élevés dans l'église mais peuvent y assister rarement - croient que la cohabitation est acceptable.

D'après son expérience, même peut-être un tiers des chrétiens qu'il considérerait comme «engagés» cohabitent. Beaucoup de «ces croyants ont un fort sentiment du caractère péché de la cohabitation mais peuvent être tentés de céder aux avantages pratiques de vivre ensemble, en particulier en milieu urbain ou lorsqu'ils occupent des emplois de premier échelon, car l'économie est un facteur indéniable tout cela », a déclaré Slocum

 
Pour les plus riches, pour les plus pauvres

Les considérations pratiques, l'opportunité et les facteurs économiques sont invariablement les justifications de la cohabitation. Henry, le pasteur de Sewickley, a interviewé huit couples prénuptiaux - dont trois cohabitaient - dans le cadre de la recherche de son doctorat en ministère. Lorsqu'il leur a demandé pourquoi les jeunes de leur génération choisissaient de vivre ensemble, le terme «commodité» a été utilisé sept fois. Mais les finances étaient de loin la justification la plus courante, mentionnée deux fois plus.

Les églises doivent être conscientes que les pressions économiques et pratiques peuvent rendre vraiment difficile pour les couples vivant en concubinage de se séparer jusqu'au mariage. Quand j'étais ancien, mon église a rencontré une situation dans laquelle un couple de concubinage repentant était non seulement pauvre, mais élevait des enfants ensemble. Tout en étant disposés à se marier, ils ne voyaient pas comment ils pourraient vivre séparés jusqu'à ce que leur conseil prénuptial et leur mariage soient terminés.

Et ces pressions ne se limitent pas aux jeunes couples. Dodds a souligné que de nombreuses personnes veuves et âgées aujourd'hui veulent se marier mais craignent que «se marier nuirait à leurs prestations gouvernementales». Ils considèrent que vivre ensemble est leur seule alternative à la solitude.

Jack Roberts est également pasteur à la Bronx House of Faith et a été témoin des menaces que représentent des politiques sociales mal conçues et un coût de la vie élevé pour les croyants plus âgés qui souhaitent se marier. Une nouvelle participante était intéressée à rejoindre l'église, mais elle vivait avec un homme depuis 15 ans, aidant même à élever ses petits-enfants.

«Tout le monde les considérait comme mariés», a déclaré Roberts. L'église leur a dit qu'ils devraient être légalement mariés pour adhérer à l'église. Elle était disposée; son partenaire ne l'était pas. «Ils recevaient tous les deux une invalidité, et s'ils disaient à la Sécurité sociale qu'ils étaient maintenant mariés, il craignait que leurs chèques d'invalidité diminuent. Par conséquent, ils ne se sont pas mariés, elle n'est pas devenue membre de l'église et, en fait, a cessé de venir.

Certes, des pressions pratiques peuvent également empêcher les couples de s'installer ensemble, plutôt que de s'y diriger. Certaines des personnes interrogées par Henry ont indiqué qu'elles ne voulaient pas renoncer à leur indépendance ou que la commodité et les incitations financières les avaient amenées à rester dans des domiciles séparés. La désapprobation de la famille importait également.

Mais pour les croyants, les questions de doctrine et d'engagement semblent occuper une place centrale. Comme l'a dit l'un des interviewés d'Henry à propos des jeunes d'aujourd'hui qui s'abstiennent de cohabiter, «je pense que la principale raison pour laquelle les gens attendraient est à cause de leur foi et de leur conviction que c'est la bonne chose à faire.

Préoccupations prénuptiales

Quelle approche les églises devraient-elles adopter lorsque les couples en concubinage recherchent des conseils avant le mariage ou souhaitent réserver le sanctuaire pour leur cérémonie de mariage? C'est un dilemme pour de nombreux pasteurs rendu plus compliqué par le fait que la plupart des cohabitations entre évangéliques ne sont même pas «prénuptiales» au sens strict du terme.

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Parmi les évangéliques qui avaient déjà cohabité, seulement 47 pour cent des premières cohabitations avaient abouti au mariage au moment où les enquêtes ont été menées. Parmi les évangéliques qui cohabitaient actuellement, seulement 14% étaient fiancés et 21% avaient des projets précis de se marier lorsqu'ils emménageraient ensemble.

Sur les 12 pasteurs que j'ai interrogés, seuls quatre étaient disposés à procéder à des conseils et à une cérémonie de mariage prénuptiaux pour les couples en concubinage qui ne se sont pas séparés avant le mariage.

L'église de Henry, bien qu'elle soit ouverte à se marier avec des non-membres d'église, ne organisera pas de mariages pour les couples cohabitants qui, suivant les conseils et les instructions, ne se séparent pas et cessent leurs activités sexuelles tant qu'ils ne sont pas mariés.

Leur position sur la cohabitation est clairement énoncée. «Nous posons la question à l'ouverture du processus de pré-mariage, donc à moins qu'ils ne mentent (ce qui est arrivé), nous savons qui vit ensemble», a déclaré Henry. Il est à l'aise de refuser les services de mariage lorsque cela est nécessaire, même si cela signifie que certains choisissent de quitter son église ou de le faire officier au mariage.

«Je présente l'idée de 'laisser, cliver, une seule chair' comme une ligne directrice et le meilleur de Dieu», a-t-il dit. «Cela signifie déménager, s'ils vivent ensemble, jusqu'au mariage, et arrêter de dormir ensemble, s'ils ont commencé à le faire, jusqu'au mariage.»

L'église de la région de Pittsburgh de Devlin insiste également sur le fait que ceux qui vivent ensemble doivent se séparer et cesser d'avoir des relations sexuelles jusqu'à ce qu'ils soient mariés. Il propose d'aider le couple à gérer leur séparation temporaire et les encourage souvent à «accélérer considérablement la date du mariage».

Slocum raconte qu'une église dans laquelle il était impliqué a développé un cours prénuptial et une alliance prénuptiale où le couple accepterait soit d'emménager dans des pièces séparées et de ne pas avoir de relations sexuelles, soit de déménager dans un logement différent.

«L'avantage de ceci était que nous avons eu un nombre concentré de couples traverser un processus de discipulat où je leur ai littéralement enseigné un modèle qui comprenait: la chasteté, puis le mariage, puis acheter une maison, puis faire des bébés tout en aimant la ville à travers votre vocation vocationnelle. ," il a dit. «L'âge moyen de notre église a continué à baisser parce que les couples se mariaient et avaient des bébés!»

Image: Illustration par Matt Chinworth

D'autres pasteurs que j'ai interviewés ont exercé un ministère auprès des couples et ont abordé la question de la cohabitation sans exiger qu'ils cessent de cohabiter.

Herbster, par exemple, reconnaît que, malgré la préférence commune des couples de «tester» une relation en vivant ensemble avant de se marier, aucune recherche ne suggère que la cohabitation prénuptiale réduit le risque de divorce. Il dit aux couples qu'il existe de nombreuses «études profanes» qui suggèrent le contraire . Les données de l'Enquête nationale sur la croissance de la famille, par exemple, montrent que lorsque les évangéliques ont été interrogés, 45 pour cent des mariages résultant des premières cohabitations s'étaient déjà dissous. Mais pour les évangéliques qui n'avaient jamais cohabité, 79% des premiers mariages étaient encore intacts.

«Si je décide de procéder au mariage», m'a-t-il dit, «j'essaie d'établir une relation avec le couple, de les guider vers le meilleur chemin vers leur mariage, et j'espère travailler avec eux dans la prière pour embrasser une vision biblique pour leur la vie ensemble."

Les églises qui exigent que les fidèles cohabitants se séparent jusqu'au mariage devraient tenir compte des difficultés financières qui peuvent en résulter dans de tels cas, en particulier si des enfants sont impliqués ou lorsque des personnes âgées perdraient le revenu nécessaire en se mariant légalement. Cela peut signifier accélérer la date du mariage ou aider l'un des partenaires avec un logement temporaire.

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Dans les situations qui l'exigent, certains pasteurs évangéliques ont même suggéré d'offrir un mariage à l'église et des vœux, mais renoncer à un certificat de mariage légal. À l'avenir, je suis certain que de nombreuses églises évangéliques commenceront sérieusement à considérer les mariages d'églises et les vœux de mariage aussi solennellement contraignants que tous, sans aucune attente d'une licence de mariage d'État.

Les pasteurs peuvent également aborder ces dilemmes de manière proactive. Premièrement, les congrégations ne peuvent pas tenir pour acquis que les fidèles - jeunes ou vieux - connaissent et comprennent l'enseignement biblique sur le sexe en dehors du mariage. Les chrétiens tiennent souvent à des mythes qui aident à justifier la cohabitation, comme la nécessité pour un couple de «pratiquer» le vivre ensemble pour réussir.

Les Églises doivent équiper et former les gens non seulement en ce qui concerne la doctrine chrétienne, mais aussi en transmettant une expérience réelle et une sagesse pratique. Cela pourrait sembler aussi simple que C'est ce que Dieu enseigne sur la cohabitation et les relations sexuelles hors mariage moralement et théologiquement, et voici la preuve que sa voie est vraiment la meilleure voie vers un mariage heureux, stable et dynamique.

La vraie compassion se trouve sur le chemin de la vérité empathique, pas des mensonges sympathiques.

Beaucoup de pasteurs que j'ai interviewés ont pratiqué cela en prêchant à travers les Écritures et en n'évitant pas les textes culturellement difficiles sur la sexualité. D'autres peuvent utiliser des sermons d'actualité, des classes d'école du dimanche, des groupes de jeunes ou des conférenciers invités.

Deuxièmement, nous devons nous approcher les uns les autres avec humilité et intégrité. Beaucoup plus de personnes sur les bancs ont cohabité ou se sont livrées à des relations sexuelles avant le mariage que nous ne le pensons ou ne voulons l'admettre. Il est peut-être temps d'être honnête à ce sujet et d'aider les jeunes croyants à apprendre de nos échecs.

Les jeunes générations ne sont pas plus pécheuses que les générations de leurs parents ou grands-parents; ils sont simplement confrontés à différentes opportunités et pressions pour se satisfaire et se justifier. Nous devons aborder le discipulat sur la sexualité latéralement - en venant aux côtés de nos frères et sœurs avec encouragement et empathie, les pécheurs aidant les autres pécheurs à aimer et à servir le Seigneur.

Troisièmement, comme les données et les personnes interrogées par mon pasteur l'ont clairement montré, les croyants qui se joignent régulièrement au culte et à la communion avec l'église visible font beaucoup mieux que les assistants occasionnels. Les nutriments n'atteignent pas les organes qui sont coupés de l'approvisionnement en sang du corps. De même, lorsque les chrétiens, par la grâce de Dieu, choisissent de s'engager profondément dans leur foi, ils sont plus susceptibles «d'entendre… et d'obéir» à la vérité de Dieu (Luc 11:28).

La plupart des pasteurs et autres dirigeants d'églises encouragent déjà l'exercice quotidien de la foi chrétienne et la fréquentation hebdomadaire de l'église, mais beaucoup d'autres négligent de suivre les membres de l'église qui deviennent sporadiques dans leur implication. En cohabitation, comme dans tout autre domaine de tentation pécheresse, les disciplines fondamentales de la foi chrétienne sont nécessaires à la croissance.

Quatrièmement, les couples qui se dirigent vers le mariage cohabitent souvent tout en économisant de l'argent pour un grand mariage . J'ai vu cela dans ma propre famille élargie. Cela donne la priorité à une célébration de mariage par rapport à la sainteté du mariage et à l'obéissance à Dieu. Il n'y a aucune raison pour que les couples ne puissent pas simplement se marier avant d'emménager ensemble et épargner pour une plus grande célébration de mariage plus tard.

À une époque où le mariage homosexuel et l'identité de genre sont devenus les problèmes de sexualité dominants qui divisent les croyants, il peut sembler que la cohabitation est quelque chose que les pasteurs évangéliques pourraient se permettre de minimiser, sinon d'ignorer, comme l'a suggéré au moins un de mes pasteurs interviewés.

Cependant, notre Dieu n'est pas seulement miséricordieux, patient et compatissant, mais il est un Dieu juste et saint dont la Parole est parfaite. Nous ne l'honorons pas en mettant de côté ce que nous pouvons considérer comme des «petits péchés».

 

Et pour ceux qui éprouvent une confusion de genre ou une attirance pour le même sexe, ignorer certains péchés ou tentations sexuels de la chaire ne semble ni sage ni gentil; cela paraît hypocrite. Si nous ignorons l'un, nous n'avons aucune raison de dénoncer l'autre. Si nous appelons l'un à la sainteté, nous devons appeler l'autre. La vraie compassion se trouve sur le chemin de la vérité empathique, pas des mensonges sympathiques.

La façon dont nous abordons la cohabitation entre les croyants sur nos bancs peut être une question de différence entre ceux qui sont d'accord sur ce que la Bible enseigne sur le sexe et le mariage. Mais nous devons y remédier. Avec compassion et sagesse, nous pouvons enseigner et appliquer la vérité de Dieu selon laquelle seul le mariage est un motif légitime d'union sexuelle entre un homme et une femme, qu'ils vivent ensemble ou non.

David J. Ayers est professeur de sociologie au Grove City College. Il est l'auteur du prochain livre Beyond the Revolution: Sex and the Single Evangelical (Lexham Press, 2021) et Christian Marriage: A Comprehensive Introduction (2019).

 

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